Comment les agriculteurs de pointe sur les toits paient les factures


PHOTO: Brooklyn Grange / Facebook

Anastasia Cole Plakias / Brooklyn Grange

L’agriculture n’est pas beaucoup plus sexy que de travailler le sol en hauteur à quelques pas de toute l’action de la ville. Mais aussi attrayante que vous puissiez trouver l'agriculture sur les toits, comment paie-t-elle les factures?

Un toit de ville peut être un endroit extrêmement chaud, froid et venteux pour faire pousser de la nourriture. Placer une serre dessus résoudrait les défis climatiques, mais il est également coûteux à construire et a soulevé des préoccupations concernant les codes du bâtiment. L'agriculture sur les toits en conteneurs, en plates-bandes et en rangées nécessite moins de capital à créer, mais elles sont exposées aux éléments. Ajoutez la courte saison de croissance et le toit se loue dans un endroit comme New York, et les défis se multiplient.

Pour exploiter une agriculture urbaine rentable, vous devez utiliser une partie différente de votre cerveau, déclare Lauren Mandel, spécialiste de l'agriculture sur les toits de Philadelphie et auteur de Eat Up: le scoop sur l'agriculture sur les toits (New Society Publishers, 2013). "C'est un tout autre jeu de balle là-haut sur le toit."

Et pourtant, de nombreuses fermes y parviennent, certaines en opérant en dehors des sentiers battus. L’une d’entre elles est la Brooklyn Grange de New York, fondée en 2010 et autoproclamée comme la plus grande ferme sur les toits du monde.

Anastasia Cole Plakias / Brooklyn Grange

Tout a commencé par un plan visant à construire une exploitation agricole en rangs de 43 000 pieds carrés sur un toit dans le Queens avec un budget de 5 $ le pied carré. Les agriculteurs en herbe devaient collecter 200 000 $, mais l'investisseur providentiel qu'ils espéraient leur écrirait un gros chèque en échange d'une partie de l'entreprise qui ne s'est jamais concrétisée. Ils ont donc dû se défaire du financement, déclare le cofondateur Ben Flanner.

Via une campagne Kickstarter, Brooklyn Grange a offert aux donateurs de 10 $ la chance d'avoir une abeille qui porte leur nom. Ils ont ensuite contracté de petits prêts sur cinq ans et vendu une partie de leur entreprise à des investisseurs par incréments de 1%. Ils ont également organisé des collectes de fonds dans divers restaurants. En plus de contribuer 20 000 $ au pot, ces événements ont gagné les cœurs et les esprits et ont investi les gens dans le succès de la ferme, dit Flanner. Ensuite, avec l'aide supplémentaire de prix bas de fournisseurs désireux de participer à un projet d'agriculture urbaine passionnant, et avec le travail gratuit d'amis et de bénévoles, la ferme a finalement été construite.

Lorsque le moment est venu en 2012 de rechercher un financement pour leur deuxième ferme de 65 000 pieds carrés, Brooklyn Grange a bénéficié d'une subvention pour l'infrastructure des eaux pluviales du Département de la protection de l'environnement de la ville de New York. La subvention a financé près de 75% du budget de construction. D'autres villes offrent également des incitations aux exploitations agricoles urbaines, notamment des crédits d'impôt et des abattements, des subventions, des remises à la construction et des primes au ratio de surface de plancher, qui permettent aux promoteurs d'ajouter une superficie supplémentaire en échange de la construction de fermes sur les toits.

Une fois qu’une ferme d’au moins un acre est construite et bien gérée, les revenus agricoles devraient couvrir une petite partie du loyer du toit et des frais généraux, y compris le salaire d’un agriculteur, déclare Anastasia Cole Plakias, cofondatrice de Brooklyn Grange.

Les agriculteurs qui réussissent apprennent à être sélectifs sur ce qu'ils cultivent. Les cultures à croissance rapide, comme les légumes verts, les radis et les herbes, ou même les cultures à croissance lente de grande valeur, comme les tomates et les poivrons, peuvent gagner leur vie. Mais les produits de faible valeur, à croissance lente ou à forte main-d'œuvre, tels que les carottes, les oignons, l'ail et les haricots, réduisent les bénéfices. "Vous ne pouvez pas cultiver des choux ou des choux-fleurs ou des choux de Bruxelles ou même du brocoli, vraiment, et suivre les factures", dit Flanner.

Rester financièrement à flot

Jake Stein Greenberg

Mais même lorsqu'une ferme sur les toits vend régulièrement tout ce qu'elle produit, elle peut encore avoir besoin d'une certaine créativité entrepreneuriale pour augmenter les résultats.

Les fermiers avisés sur les toits exploitent le facteur cool de leurs opérations avec une image de marque attrayante et beaucoup de marketing sur les réseaux sociaux. Gifler une étiquette sur un produit à valeur ajoutée, comme le miel, peut rapporter de gros dividendes marketing. Les clients paient le produit une fois, puis revoient l'étiquette encore et encore chaque fois qu'ils ouvrent leur armoire. «[En tant qu'agriculteur, vous en avez pour votre argent, en particulier par rapport à une carotte, qui ne porte pas votre nom», dit Mandel.

Dès le début, les fondateurs de Brooklyn Grange ont exploité le potentiel de leur toit pour faire plus que simplement faire pousser des légumes. Ils organisent maintenant des ateliers et des cours sur le toit, tels que la fabrication du kimchi et le yoga. Ils ont même organisé un mariage.

Ils vendent également leur expertise en toiture verte via la branche de conception et d'installation en herbe de leur entreprise, qui va jusqu'à offrir aux clients des services de collecte de fonds et de rédaction de subventions. La conception et l’installation deviendront en 2015 le chiffre d’affaires le plus important de la société, laissant ces ventes au deuxième rang et les événements au troisième.

Au-delà des dollars et des cents

Le profit est essentiel pour rester en affaires, mais si c’était le seul motif des agriculteurs urbains, ils feraient mieux de s’installer à la campagne, où les coûts sont inférieurs. Au lieu de cela, de nombreux agriculteurs urbains ont un ensemble complexe d'objectifs qui vont au-delà du profit pour inclure également le bénéfice de la planète et des personnes. Pratiquement toutes les fermes sur les toits répondent à l'objectif de la planète simplement en transformant un espace de toit inutilisé en un espace vert absorbant les eaux de tempête qui apporte de la nourriture locale aux tables locales sans camionnage longue distance ni envois par avion.

La partie humaine peut être plus difficile à accomplir pour les agriculteurs occupés. Pour cela, Brooklyn Grange a créé l'organisation à but non lucratif, «City Growers», qui a jusqu'ici conduit 15 000 enfants sur le toit pour leur montrer d'où vient leur nourriture. «Voir les enfants de la ferme s'engager dans l'alimentation et l'agriculture de manière positive est très gratifiant pour nous», déclare Cole Plakias.

À la fin de cette saison de croissance, Brooklyn Grange Farm aura à nouveau absorbé les eaux pluviales de la ville, aidé à réduire l'effet d'îlot de chaleur urbain, partagé un espace vert avec les enfants et les adultes des villes et enseigné aux gens la nourriture et l'agriculture, tout en étant organique. produisant environ 50 000 livres de nourriture au cœur de la ville. Et si leur modèle d'entreprise d'agriculture urbaine diversifiée est aussi viable financièrement qu'il y paraît, ils devraient revenir pour tout recommencer, saison de croissance après saison de croissance.


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