Insecticides tuant les oiseaux des prairies




Gracieuseté de Middleton Evans
Les populations d'oiseaux des prairies aux États-Unis, comme l'alouette à cornes, sont en déclin en raison de l'utilisation agricole de pesticides, selon une étude réalisée en PLOS One.

Une nouvelle étude menée par un éminent toxicologue canadien identifie les pesticides extrêmement toxiques comme la cause principale la plus probable du déclin généralisé du nombre d'oiseaux des prairies aux États-Unis, une conclusion qui remet en question l'hypothèse largement répandue selon laquelle la perte d'habitat est la principale cause de ces déclins de population.

L'évaluation scientifique, qui a examiné les données sur une période de 23 ans - de 1980 à 2003 - a été publiée le 20 février 2013 dans PLOS One, une revue scientifique en ligne évaluée par des pairs. L'étude a été menée par le Dr Pierre Mineau, récemment retraité d'Environnement Canada, et Mélanie Whiteside de Santé Canada.

L'étude a examiné cinq causes potentielles de déclin des oiseaux de prairie en plus du risque mortel de pesticides: changement dans les pâturages cultivés, comme la production de foin ou de luzerne; l'intensité agricole ou la proportion de terres agricoles activement cultivées; utilisation d'herbicides; utilisation générale des insecticides; et le changement des pâturages permanents et des parcours.

«Ce que cette étude suggère, c'est que nous devons commencer à accorder beaucoup plus d'attention à l'utilisation des pesticides si nous voulons inverser, arrêter ou simplement ralentir la très importante tendance à la baisse des populations d'oiseaux des prairies», dit Mineau. «Notre étude a mis en lumière les insecticides extrêmement toxiques utilisés dans nos terres cultivées à partir de la Seconde Guerre mondiale et qui persistent encore aujourd'hui, quoique à un niveau inférieur. Les données suggèrent que la perte d'oiseaux dans les champs agricoles est plus qu'une conséquence malheureuse de la lutte antiparasitaire; il peut conduire les populations d'oiseaux à l'extinction locale. »

De nombreuses espèces d'oiseaux des prairies ont subi des contractions de leur aire de répartition ou des déclins de population au cours des dernières décennies. En fait, les analyses des oiseaux nord-américains indiquent que ces oiseaux déclinent plus rapidement que les oiseaux d'autres biomes. La protection de l'habitat a longtemps été considérée comme un pilier central des efforts visant à enrayer le déclin des espèces d'oiseaux des prairies, telles que le moineau vespéral, le faisan à collier et l'alouette à cornes.

«Nous sommes toujours préoccupés par la perte d'habitat dans l'agriculture, la gestion des parcours et le développement urbain», a déclaré Cynthia Palmer, responsable du programme Pesticides chez American Bird Conservancy, une organisation américaine de premier plan pour la conservation des oiseaux. «Cette étude ne diminue en aucun cas l'importance de la fragmentation et de la dégradation de l'habitat. Mais cela suggère que nous devons également freiner l'utilisation de pesticides mortels dans l'agriculture, et que nous devons être particulièrement prudents face à tout nouveau pesticide que nous introduisons dans ces écosystèmes, comme les insecticides néonicotinoïdes. Cela nous rappelle que les empoisonnements d'oiseaux et d'autres animaux sauvages relatés il y a un demi-siècle par la célèbre biologiste et auteure Rachel Carson ne sont en aucun cas une chose du passé.

Les chercheurs se sont concentrés sur la mesure dans laquelle les pesticides mortels, tels que les insecticides organophosphorés et carbamates, sont responsables du déclin des populations d'oiseaux des prairies. L'étude a révélé que les pesticides mortels étaient près de quatre fois plus susceptibles d'être associés au déclin de la population que le facteur suivant le plus probable: les changements dans les pâturages cultivés, une composante importante de la perte d'habitat associée aux terres agricoles.

La publication indique que «de grandes quantités de produits très toxiques pour les oiseaux ont été utilisées pendant des décennies malgré les preuves que les intoxications étaient fréquentes même lorsque les produits étaient appliqués conformément au mode d'emploi de l'étiquette.

Les auteurs soutiennent que seule une petite proportion des terres cultivées totales doit être traitée avec un pesticide dangereux pour affecter les tendances globales de la population d'oiseaux. La production de luzerne se distingue par sa charge chimique remarquablement élevée, constituant le troisième risque létal le plus élevé de toutes les cultures en raison de l'utilisation d'insecticides toxiques. La dérive des pesticides des terres cultivées affecte également les oiseaux qui préfèrent les prairies voisines.

En utilisant les données du North American Breeding Bird Survey de l'U.S. Geological Survey pour les années 1980 à 2003, l'étude a révélé que les déclins de population d'oiseaux de prairie étaient beaucoup plus probables dans les États où l'utilisation d'insecticides toxiques létaux pour les oiseaux était élevée. Les espèces avec le plus grand nombre de déclins comprenaient l'alouette des prés (en déclin dans 33 États), le moineau sauterelle (en déclin dans 25 États), l'alouette à cornes (en déclin dans 25 États), le faisan à collier (en déclin dans 19 États) et le moineau vesper (en déclin dans 18 états). Les États avec le plus grand nombre d'espèces de prairies en déclin étaient le Minnesota (12 espèces); Wisconsin (11 espèces); et l'Illinois, le Michigan, le Montana, le Nebraska et New York, tous avec neuf espèces.

L'étude actuelle s'appuie sur les données sur les pesticides des années 1980 et du début des années 1990, une époque où les organophosphates, tels que le diazinon et le chlorpyrifos, et les carbamates, tels que le carbofuran et le méthomyl, étaient encore largement en vogue. Depuis lors, une nouvelle classe d'insecticides, les néonicotinoïdes, s'est hissée au sommet des marchés mondiaux des pesticides. Une évaluation toxicologique majeure sera bientôt publiée par l'American Bird Conservancy, montrant que les oiseaux et autres organismes ne s'en tireront pas beaucoup mieux sous le nouveau régime des pesticides.

Tags oiseaux de prairie, herbicides, insecticides, pâturages, pesticides


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