Mouton de Karakul: aux yeux brillants et à la queue large




Photo de Rhoda Peacher
L'American Karakul descendait de races ovines du Moyen-Orient appréciées pour leurs peaux.

Descendants des moutons à grosse queue du Moyen-Orient, les Karakuls sont néanmoins aussi américains que la pizza et le chop suey. Bien que leurs ancêtres soient originaires de l’ancien émirat de Boukhara, une terre située dans l’actuel Turkménistan et en Afghanistan, les premiers éleveurs ont modifié la génétique de la race ovine, rendant le Karakul américain d’aujourd’hui unique parmi les races de moutons à grosse queue du monde.

Les éleveurs nord-américains élèvent des moutons Karakul (prononcés kah-rah-COOL, CAR-ah-cool ou CARE-ah-cull et nommés d'après une ville du vieux Boukhara dont le nom signifie «lac noir») pour leur laine et leur viande au goût doux . À l'échelle internationale, la race est considérée comme un mouton à fourrure encore élevé pour les peaux d'agneaux Karakul nouveau-nés.

Les peaux d'agneaux Karakul nouveau-nés sont connues dans le commerce des fourrures sous le nom d'agneau persan ou astrakhan. Les agneaux néonatals Karakul sont noir charbon avec des boucles douces et serrées; ils sont abattus pour leurs peaux avant l'âge de 3 jours, de peur que leur joli pelage ne commence à perdre de la texture. Les agneaux fœtaux issus de brebis abattues pour récolter leurs peaux d’agneau sont appelés large ou karakulcha; ces peaux à motifs de moiré noir lustré de grande valeur ressemblent à de la soie arrosée. Le commerce des fourrures de Karakul est vivant et florissant en Asie centrale, en Afrique et dans certaines régions d'Amérique du Sud, mais pas en Amérique du Nord. Pourtant, cette industrie est ce qui donne au Karakul son histoire et doit être reconnue.

Karakuls en Amérique
À la fin du 19e siècle, lorsque les éleveurs ont importé pour la première fois des moutons Karakul, le nom du jeu était l'agneau persan; la fourrure était dans l’esprit des éleveurs. Selon «The Karakul», un article dans le 25e rapport annuel du Département de l'Agriculture de l'État de New York en 1918, les premiers Karakuls américains - cinq béliers et 10 brebis - ont été importés de Russie en 1908 par le Dr C.C. Young de Belen, Texas, pour 25 000 $. Il en importa un deuxième groupe en 1913 et un troisième en 1914 pour un total de 31 béliers et 22 brebis. Les importations d'autres éleveurs aux États-Unis et au Canada se sont poursuivies jusqu'en 1929, mais le nombre de moutons importés était relativement faible.


Photo de Rhoda Peacher
Le commerce de la peau d'agneau de Karakul est dynamique en Asie centrale, en Afrique et dans certaines parties de l'Amérique du Sud, mais n'est pas courant en Amérique du Nord.

Pour développer la race ovine et produire des peaux d'agneau destinées au commerce, les Karakuls importés ont été croisés avec des moutons d'autres races. Les croisements avec des races «à laine serrée» telles que Shropshires et Rambouillets ont produit des agneaux avec des peaux moyennes, mais les croisements de Karakul avec des «longues laines» lâches comme Lincolns, Leicester Longwools et Cotswolds ont vraiment brillé. Young lui-même écrit dans le numéro de juillet-septembre 1912 de l'American Breeders Magazine: «Les peaux de Karakul-Lincoln Quarter-blood ont été produites au Texas de la même manière en lustre et en boucles serrées que les meilleures peaux d'agneaux dites persanes, et comme pour les peaux de sang-mêlé de Karakul-Lincoln, il n'y a rien que l'Asie puisse produire qui puisse se comparer à elles. Les peaux des meilleurs agneaux Karakul-Lincoln rapportaient 10 $ chacune au marché des fourreurs, la même chose que l’agneau persan importé. Dans le même temps, Young rapporte, concernant les agneaux élevés pour le marché de la viande, que «les Karakul-Shropshires avec la souche Karakul prédominante, montrent une merveilleuse augmentation de poids et les agneaux à 4 et 5 mois pèsent de 80 à 100 livres sterling. L'Armor Packing Company de Fort Worth, Texas, s'est portée garant de ces faits et a également déclaré que la souche Karakul semble avoir la faculté d'éliminer la désagréable saveur laineuse et musquée propre à nos laines serrées.

En 1920, lorsque le professeur Charles S.Plumb a mis à jour son manuel classique, Types et races d'animaux de ferme, les troupeaux étaient bien établis au Canada (Île-du-Prince-Édouard, Nouvelle-Écosse, Nouveau-Brunswick et Alberta pour un total d'environ 600 têtes) ainsi qu'au Texas, au Nouveau-Mexique, au Kansas, au Colorado, au Maryland et à New York.

Alors que l'industrie américaine de l'agneau persan n'a pas résisté à l'épreuve du temps, à son apogée, le Karakul américain a évolué. Parce que tant de races ont été utilisées dans son développement, la race n'a jamais été uniforme - un trait que les amateurs de Karakul apprécient aujourd'hui. Cornes ou pas de cornes? Oreilles longues et souples ou pas d'oreille externe du tout? Double ou simple couche? Marron uni ou gris ou polaire aux teintes colorées? Il y a des Karakuls pour tous les goûts.

Aujourd'hui, il y a moins de 2000 moutons Karakul américains dans le monde. La race est répertoriée comme «menacée» sur la liste des priorités de conservation de l'American Livestock Breeds Conservancy, avec moins de 1 000 enregistrements annuels et une population mondiale estimée à moins de 5 000. Cela pourrait cependant être la race parfaite pour votre petite ferme.

Conformation et couleur
Les Karakuls sont des moutons de taille moyenne, ce qui les rend plus faciles à manipuler que les races généralement plus grandes d'aujourd'hui. Les béliers font pencher la balance entre 175 et 225 livres; les brebis vont de 100 à 150 livres. Ce sont des moutons élégants, alertes et actifs mais sympathiques et enchérissables avec des maîtres qu'ils connaissent.

Les Karakuls sont grands, avec des corps longs et étroits placés sur de longues jambes légèrement osseuses avec de petits pieds solides. Contrairement à la plupart des autres races, les Karakuls sont les plus hauts au niveau du rein et ont des croupes inclinées et des creux visibles à l'avant et à l'arrière du garrot. Ils ont une tête longue, étroite, souvent au nez romain, avec un front proéminent et une légère indentation entre leurs yeux écarquillés. Les oreilles sont généralement minces et souples, longues et pointées vers le bas et légèrement vers l'avant, bien que certaines aient des oreilles plus petites et plus épaisses; quelques petites oreilles sportives rappelant les chèvres LaMancha. Les béliers peuvent être naturellement pollués ou cornus, et leurs cornes peuvent être courtes ou s'enrouler en grandes spirales courbes; les brebis sont généralement polluées, mais certaines ont des cornes.

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