Dans les «années de mât», les arbres élaborent une stratégie en surproduisant les noix et les graines


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Les glands pleuvent sur nous cette année. Leur pelage me réveille de la rare sieste de l'après-midi alors que notre grand chêne à pin libère bruyamment ses paquets de protéines sur le toit en métal et les écureuils réclament l'abondante récolte. L’année dernière et l’année précédente n’ont pas été si prolifiques, mais je n’ai pas vraiment remarqué. Jusqu'à ce que j'essaye de dormir pendant ce que l'on appelle une «année de mât», je n'avais jamais entendu le terme. Le mot mât fait référence aux parties de plantes que la faune mange. Lorsque nous utilisons le mot mât, que nous en ayons l'intention ou non, nous parlons d'écologie - les relations des organismes entre eux et leur environnement. Une année de mât fait référence à l'augmentation périodique de la production de mât dur (noix et autres graines).

Les années de mât ne sont pas des accidents

Les chênes et autres arbres à noix tels que le caryer et le hêtre peuvent produire une quantité modérée de noix régulièrement pendant 2 à 12 ans. Certaines années peuvent être très maigres ou pas du tout productives. De temps en temps, ils synchronisent une libération de sucres stockés pour expulser les scads (certains estiment 100 fois l'approvisionnement normal) de fruits après la pollinisation de leurs fleurs. C’est difficile à prévoir, mais les écologistes, les chasseurs et les naturalistes théorisent quand et comment les récoltes exceptionnelles se produisent. La communication souterraine entre des arbres de la même espèce peut avoir lieu sur une vaste région à plusieurs états, envoyant le message par des signaux chimiques qu'il est maintenant temps de se laisser aller.


Le timing est la clé

La pollinisation est généralement requise pour la fructification, et le moment où les insectes, le vent et les températures de gel jouent tous un rôle dans le succès de cette étape de fertilisation. Un gel printanier tardif peut tuer les fleurs des chênes blancs et réduire ou éliminer les fruits cette année-là. Ce n’est pas si simple pour les chênes rouges. Ils prennent deux saisons de croissance de la fleur au fruit, de sorte que la preuve de leur pollinisation ne se voit pas avant l'automne de l'année suivante. Cela signifie que nous devons apprendre à identifier nos arbres pour savoir lesquels ont eu de la chance avec leurs fleurs et quand c'est arrivé. (Indice: les feuilles des chênes blancs tels que le chêne à gros fruits, le chêne châtaignier et le chêne postérieur ont des lobes arrondis, tandis que les feuilles des chênes rouges tels que les chênes à pin, les chênes noirs et les chênes shumard sont plus pointues.)

Économie de semences, littéralement

Si un arbre vit pendant quelques siècles, il peut avoir besoin de rationner sa production d'énergie pour rester fort pour la longue vie à venir. Il n’est pas nécessaire de gaspiller de l’énergie à se reproduire si votre progéniture est quand même mangée. Il est donc logique d'attendre que les prédateurs soient suffisamment peu nombreux pour que vos graines aient de meilleures chances de survivre. Lorsque le nombre de prédateurs est faible, les arbres peuvent les submerger de plus de nourriture qu'ils ne savent quoi faire. Les écureuils et les geais, par exemple, oublieront où ils ont enterré certains des glands qu'ils ont ramassés. Les porcs sauvages peuvent engloutir les glands sans les mâcher et les déposer dans un engrais riche. Les partenariats arbre-prédateur pourraient également être utilisés à l’avantage de l’arbre. Envoyer des écureuils plus loin pour chercher de la nourriture signifie qu'ils pourraient transporter des noix locales dans leurs joues vers des endroits hors de portée des branches de l'arbre. L'épandage de la graine permet d'augmenter la diversité des jeunes générations de chêne.

Tirer le meilleur parti du mât

Que signifie une année de mât pour les personnes qui passent du temps à chasser, à se nourrir ou simplement à profiter du grand air? Deux choses: les fêtes et les maladies. Si vous êtes un chasseur, vous pouvez savourer les porcs sauvages engraissés et les chevreuils abondants attirés par les peuplements d'arbres au mât. Si vous êtes un butineur, vous pouvez expérimenter avec la lixiviation des tanins de différents types de glands pour les rendre comestibles et les broyer en farine de noix pour la cuisson. Nous ne sommes pas les seuls de l’écosystème à prospérer grâce au surplus; les populations de rongeurs augmentent également. Au printemps prochain, il y aura plus de souris et de bébés tamias dans mon jardin, et l’année suivante, nous connaîtrons une augmentation des tiques et peut-être des maladies transmises par les tiques comme la maladie de Lyme. Les souris infectées sont celles qui propagent la maladie aux larves de tiques. (Remarque: essayez ces répulsifs naturels contre les tiques.)

Un si petit mot - mât - contient une idée vaste et interconnectée, comme les dons riches en calories que j'associe maintenant au terme. Une année de mât, ce n'est pas comme quelqu'un qui amasse une fortune et la souffle dans une frénésie de dépenses. Au contraire, les arbres ont une sorte de stratégie derrière la quantité massive de glands qui tombent sur mon toit. Les arbres semblent si bénins et complaisants vis-à-vis du monde qui les entoure, mais ils appellent vraiment les coups. Sans les pulsations cycliques des années de mât, des organismes aussi divergents que les charançons, les pics et les siestes fonctionneraient différemment.


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