Mission: Protéger les travailleurs agricoles des pesticides




Avec l'aimable autorisation d'Amy Snipes / Penn State University

Nous comptons sur les travailleurs agricoles de notre pays pour pratiquement tous les fruits et légumes qui ornent nos tables, mais ils sont parmi les plus pauvres parmi les travailleurs pauvres.

Vivant souvent dans des conditions inférieures aux normes et avec un accès limité aux soins de santé, de nombreux travailleurs agricoles se déplacent d’un emploi à l’autre, poursuivant la récolte à travers le cœur de l’Amérique. Travaillant de longues heures dans les champs, ils sont constamment exposés non seulement aux épreuves et aux intempéries, mais aussi aux pesticides dangereux.

Comme le dit Amy Snipes, «le travail à la ferme est plus qu'une occupation. C'est une condition de risque. »

Les snipes devraient savoir. En tant que professeure adjointe de santé biocomportementale à Penn State, elle passe des mois à la fois avec les familles de travailleurs agricoles, à observer et à enregistrer leurs vies et leurs préoccupations alors qu'elle travaille à leurs côtés sur le terrain. De formation anthropologue, Snipes a bâti sa carrière sur l'utilisation de l'ethnographie (étude et enregistrement systématique des cultures humaines) comme moyen d'améliorer la santé des agriculteurs.

L’agence américaine de protection de l’environnement estime qu’entre 10 000 et 20 000 intoxications par les pesticides se produisent chaque année parmi les 2 millions de travailleurs agricoles du pays, avec des effets aigus allant des éruptions cutanées et des nausées aux problèmes respiratoires et à la mort. Les expositions cumulatives à long terme augmentent les risques de cancer, de malformations congénitales et de troubles neurologiques.

En tant que mesure de sécurité principale, l'EPA impose l'utilisation d'un équipement de protection individuelle, ou EPI, pour minimiser les expositions aux pesticides. Pourtant, l'utilisation d'EPI - gants, lunettes, chapeaux, combinaisons et bottes - est faible parmi les travailleurs agricoles, et les efforts d'intervention n'ont eu qu'un succès limité pour améliorer la conformité.

«Il y a de nombreuses raisons à cela», dit Snipes. L'équipement de protection peut être difficile ou inconfortable à porter. Cela peut ralentir le travail dans un travail où la rapidité est essentielle. De plus, les équipements agricoles de protection ne sont pas toujours fournis par les employeurs, et même lorsqu'ils le sont, leur utilisation n'est pas toujours appliquée.

Sous la surface, dit Snipes, il y a d'autres raisons culturelles. Plus de 80% des travailleurs agricoles américains sont latinos, la plupart venant du Mexique, la langue peut donc être un obstacle majeur. Mais il est important de comprendre au moins les croyances communes des travailleurs agricoles sur le risque, dit-elle.

«Les anthropologues savent que les réponses au risque sont intégrées dans un cadre culturel», explique-t-elle. «Je raconte toujours cette histoire sur ma grand-mère. Elle m'a appris en tant que jeune fille qu'il est risqué de se laver les mains à l'eau froide, que l'eau froide est en quelque sorte associée au développement ultérieur de l'arthrite. Je suis maintenant adulte et assez instruit, et je sais dans ma tête que ce n’est pas le cas. Mais si vous me demandez ce que j'utilise pour me laver les mains, c'est de l'eau chaude. Parce que cela fait partie de mon système de croyance, quelque chose qui m'a été transmis. Et cela a un impact sur mon comportement.

«Je suis intéressé par le même genre de phénomènes chez les ouvriers agricoles. Quelles sont les croyances largement transmises concernant les pesticides et l'exposition, et comment ont-elles un impact sur le comportement et, en fin de compte, sur la santé? »

Snipes a commencé comme étudiant diplômé à l'Université de Washington, après des cueilleurs de pommes dans la vallée de Yakima. Actuellement, Snipes travaille principalement dans la vallée du Rio Grande au Texas. Pendant des périodes de trois mois à un an, elle se lie avec un groupe de familles d'agriculteurs en tant qu'observatrice participante, se déplaçant avec eux d'une culture à l'autre.

«J'ai choisi à peu près tout», dit-elle. "Pommes, cerises, houblon, asperges, brocoli, framboises, oignons, courges, pastèque, coton."

En plus de cueillir des produits, elle rassemble des données: mener des entretiens et des groupes de discussion, administrer des enquêtes et des évaluations épidémiologiques, et collecter des biomarqueurs de l'exposition aux pesticides. «Je veux avoir une vision globale de ce qui se passe dans leur vie», dit-elle.

Snipes apporte une compréhension particulière du domaine qui va au-delà de sa formation académique. «Ma propre grand-mère travaillait à la cueillette du coton», dit-elle, «donc j'ai une certaine compréhension des difficultés et j'ai ces histoires à partager.»

Parmi ses découvertes, il y a une croyance commune selon laquelle le danger est lié à la forme physique que prend un pesticide et pas nécessairement au composé chimique lui-même. «Donc, s'il est mouillé, un spray que les gens peuvent sentir atterrir sur leur peau, il est considéré comme nocif et il y a une grande inquiétude. S'il est sec, cependant, il y a peu ou pas de souci. Ils l'appellent «poudre» et la considèrent presque comme de la saleté. »

Une distinction similaire est faite entre le chaud et le froid. «Tout comme ma grand-mère, de nombreux travailleurs agricoles croient que si vous vous lavez les mains à l’eau froide, vous vous retrouverez avec de l’arthrite ou des rhumatismes», dit Snipes. «Ce type de croyance est très répandu dans toutes les cultures, mais dans ce contexte, il peut avoir des effets sur la santé.»

Sur le terrain, explique-t-elle, où les travailleurs reçoivent de l'eau froide à la fois pour boire et pour laver les résidus de poudre de pesticide sur le visage et les mains, ils préfèrent peut-être attendre de rentrer chez eux pour prendre une douche chaude, estimant qu'il faut éviter l'eau froide. , et que les poudres ne sont pas vraiment nocives de toute façon. «Cette décision signifie huit à 12 heures d'exposition supplémentaire.»

Deux sources d'inspiration flanquent Snipes sur les murs derrière elle: une petite photo d'elle-même avec Dolores Huerta, co-fondatrice des United Farm Workers, et un grand rendu aux couleurs vives de Notre-Dame de Guadalupe, patronne des campesinos, peint par le fils d'un ouvrier agricole.

Son objectif ultime, dit-elle, est de traduire ses résultats en une stratégie d'intervention qui améliore la santé des travailleurs agricoles. "Il s'agit vraiment de fournir aux gens des solutions pratiques."

Cela signifie prendre en compte non seulement la trame de fond culturelle, mais aussi les réalités concrètes du travail de terrain.

«Notre population est gravement en dessous du seuil de pauvreté», dit-elle. Le niveau de pauvreté fédéral est de 23 500 $ pour une famille de quatre personnes; les travailleurs agricoles en moyenne de 10 000 $ à 15 000 $. «Et dans de nombreux cas, ils sont payés en fonction du montant qu'ils choisissent», poursuit-elle. «Une forte tentation, même pour moi, est d’enlever les vêtements supplémentaires qui vous ralentissent, car si vous êtes lent, vous serez viré et quelqu'un d’autre vous remplacera.»

Il peut être étouffant de porter un équipement de protection sous le soleil brûlant, ajoute-t-elle. Et les lunettes de sécurité ont tendance à s'embuer, ce qui rend difficile non seulement de voir ce que vous choisissez, mais également d'éviter les serpents et autres menaces. «Les gens établissent un équilibre entre ces risques et le risque d’exposition.»

Avec une équipe de collègues de Penn State, Snipes a récemment testé une nouvelle stratégie à plusieurs volets visant à améliorer la conformité des travailleurs. Comme l'explique Snipes, l'intervention a fourni aux travailleurs de meilleurs EPI - tissus de refroidissement, gants tactiles, lentilles anti-buée - ainsi que des messages de sécurité adaptés aux pesticides: rappels fréquents sur les risques d'exposition spécifiques. «Nous voulions voir comment cette combinaison pouvait changer les comportements», dit-elle.

Un défi majeur était de savoir comment communiquer efficacement avec une population mobile et peu alphabétisée. La réponse, sans surprise, a été d'adopter une plate-forme mobile. Les chercheurs ont donné aux travailleurs agricoles des téléphones portables, ce qui leur a permis de partager rapidement les informations dans les deux sens. «Nous pouvons utiliser les téléphones non seulement pour transmettre des messages», explique Snipes, «mais également pour recevoir des données relatives à la santé des sujets de l'étude dans leur environnement et en temps réel. Nous sommes les premiers à faire cela dans cette population. "

La réponse a été gratifiante: «Nos travailleurs agricoles utilisent ces téléphones et ils les utilisent quotidiennement. Ils reçoivent nos messages et nous rendent leurs données. Et pas seulement des données fermées; ils nous donnent des idées. Ils font essentiellement partie de notre équipe de recherche. »

Les résultats de l'étude sont encore préliminaires, souligne Snipes. "Mais nous sommes très enthousiasmés par ce que nous voyons jusqu'à présent." L'utilisation de l'EPI s'est améliorée dans tous les domaines, dit-elle, et l'approche elle-même a suscité l'intérêt parmi d'autres chercheurs désireux d'en savoir plus, même d'aussi loin qu'en Afrique du Sud. «Ils ont des problèmes d'exposition similaires là-bas et sont vraiment intéressés à utiliser cette méthodologie.»

Si cela fonctionne, dit Snipes, elle aimerait voir l'intervention étendue à d'autres populations plus importantes de travailleurs agricoles. À terme, espère-t-elle, cela éclairera la politique de santé publique aux États-Unis et au-delà.

Pour le moment, elle est assise dans son bureau calme à University Park, mais dans un mois ou deux, elle sera de retour, littéralement, sur le terrain.

«Quand j'ai commencé ce travail, j'ai été très honorée d'entendre les travailleurs agricoles dire qu'ils aimaient leur travail», se dit-elle. "Ils aiment ce travail qui est si dur et dangereux et qui ne paie pas beaucoup parce que, disent-ils," Nos mains nourrissent le monde. "Je prends cela avec moi."

Tags fruits et légumes, pesticides


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