Apprenez à connaître les bases des abeilles et de l'apiculture


L'apiculture de base ne nécessite pas d'énormes quantités d'argent, de temps ou d'espace, et vous pouvez garder des abeilles à peu près n'importe où où les fleurs fleurissent. Si vous aimez arroser du miel ambré sur votre pain grillé du matin ou dans du thé vert, vous voudrez peut-être essayer l'apiculture, également appelée apiculture.

Notre pays pourrait certainement utiliser de nouveaux apiculteurs. Selon Troy Fore, directeur exécutif de l'American Beekeeping Federation, il y a environ 100 000 apiculteurs amateurs aux États-Unis, contre 200 000 dans les années 1970.

L'urbanisation a joué un rôle dans ce déclin, ainsi que la propagation des acariens parasites qui ont diminué la production et augmenté les coûts de l'apiculture.

«La possibilité d'être piqué, les problèmes d'acariens et le travail impliqué découragent les apiculteurs potentiels», déclare Jack Robertson, un apiculteur avec 25 ans d'expérience qui tient 250 ruches près d'Olympia, Washington, avec sa femme, Virginie.

Mais l'apiculture à petite échelle ne nécessite pas d'énormes quantités d'argent, de temps ou d'espace, et cela peut être fait à peu près n'importe quel endroit où les fleurs fleurissent, maintient Howland Blackiston, un apiculteur du Connecticut avec plus de 20 ans d'expérience et auteur de l'apiculture pour les nuls. . (Voici une liste de matériel apicole.)

Quelques ruches saines vous récompenseront avec des kilos de miel en surplus à savourer, à offrir aux voisins ou à vendre au marché de votre fermier local. En butinant dans votre jardin, les abeilles effectueront également le travail essentiel de pollinisation - le transfert de pollen qui permet aux plantes de se reproduire.

«J'ai été témoin du miracle dans mon propre jardin: des fleurs, des fruits et des légumes de plus en plus gros», dit Blackiston, ajoutant que de nombreux jardiniers rapportent voir moins d'abeilles ces jours-ci.

«Des millions de colonies d'abeilles sauvages sauvages ont été anéanties par l'urbanisation, les pesticides et les acariens parasites. L'apiculture de basse-cour est devenue vitale dans nos efforts pour établir des colonies perdues et compenser la diminution naturelle de la pollinisation par les abeilles sauvages.

L'abeille qui travaille dur

L'abeille domestique, Apis mellifera, est une créature étonnante et - à l'exception des bourdons - le bourreau de travail ultime. Originaire d'Europe, d'Asie et d'Afrique, cet insecte vit dans une société complexe à trois castes composée de milliers d'individus animés.

Bien que leur vie soit éphémère selon les normes humaines, les reines, les ouvrières et les drones coopèrent pour maintenir la colonie d'année en année et former de nouvelles colonies en grouillant.

Les ouvriers nourrissent leur reine pondeuse, gardent la ruche plus propre que nos propres maisons, protègent la colonie des pillards et parcourent des milliers de kilomètres pour ramasser de la nourriture.

Miraculeusement, ils parviennent à faire tout cela sans téléphone portable ni courrier électronique, communiquant à la place par l'émission de substances chimiques appelées phéromones et en exécutant des danses selon des schémas spécifiques.

Contrairement à cette veste jaune de mauvaise humeur qui bourdonne autour de votre hamburger, les abeilles sont des végétariens qui tirent leurs protéines du pollen et leurs glucides du nectar des fleurs.

Après que l'abeille ouvrière a rassemblé avec application ces provisions, elle les remet à un jeune ouvrier pour qu'il les dépose dans des cellules de cire hexagonales. Les abeilles ajoutent des enzymes au nectar, puis ventilez cette concoction avec leurs ailes pour évaporer l'eau, et progressivement elle se transforme en miel épais et sucré.

En hiver, les abeilles en grappes utiliseront ces réserves de nourriture pour générer de la chaleur, contractant les muscles de leurs ailes pour garder la ruche au chaud à 92 degrés F.

Histoire des abeilles et du miel

Les sociétés primitives appréciaient apparemment la douceur du miel autant que nous les humains modernes. Dessins rupestres trouvés en Espagne vers 6000 av. dépeignez des figures humaines escaladant une falaise pour arracher du miel à une ruche sauvage.

Plus tard, les anciens peuples du Moyen-Orient, de la Méditerranée et de l’Europe du Nord ont appris à exploiter la propension des abeilles à s’installer dans des espaces sombres après leur essaimage.

Ils construisent des ruches à partir de rondins, de récipients en poterie et de récipients en paille ou en osier appelés keps. Malheureusement pour les abeilles, les premiers apiculteurs ne pouvaient généralement pas enlever le nid d'abeilles à moins qu'ils ne tuent la colonie avec du soufre brûlant ou de l'eau bouillante.

En 1622, les premières ruches d'abeilles européennes ont fait le voyage de l'Angleterre à la colonie de Virginie. Mais ce n’est qu’en 1851, lorsque le pasteur Lorenzo Langstroth de Philadelphie a créé une ruche en bois avec des cadres mobiles, que les apiculteurs ont pu gérer efficacement - et de manière bienveillante - leurs colonies.

les abeilles ont rapidement atteint la côte ouest de l'Amérique du Nord et ont également colonisé la majeure partie du reste du monde. Aujourd'hui, la ruche Langstroth est la ruche la plus utilisée dans le monde.

Conseils pour les apiculteurs

La toute première chose qu'un apiculteur débutant doit faire est de se procurer un bon livre sur le sujet, un livre à jour et facile à suivre », conseille Blackiston.

Il suggère aux débutants de rechercher un livre avec de bonnes illustrations et photos (consultez Amazon en ligne) et de naviguer sur le Web pour trouver des ressources sur les abeilles. «Rejoignez un club d'abeilles», ajoute-t-il. «C'est une excellente façon de rencontrer d'autres apiculteurs et de trouver un mentor.»

Avant de commencer officiellement à élever des abeilles, cependant, vérifiez si votre communauté interdit ou restreint l'apiculture ou exige l'enregistrement de vos ruches. Et essayez de suivre une saison pour voir ce qui fleurit dans votre région, dit Jack Robertson.

Près de la maison des Robertson, dans l'ouest de Washington, par exemple, les abeilles récoltent le nectar et le pollen de diverses sources, notamment l'aulne, la moufette, le balai écossais, les camas, le pissenlit, les coquelicots et les mûres - essentiellement tout ce qui fleurit.

«Les abeilles volent jusqu'à trois miles pour le nectar, mais plus elles doivent voler loin, plus leur durée de vie est courte [en raison des dommages aux ailes et de la prédation]», dit-il.

En choisissant un emplacement pour votre nouveau rucher, recherchez un site qui reçoit beaucoup de soleil tout au long de la journée (un peu d'ombre est nécessaire dans les climats chauds) et qui dispose d'une bonne circulation d'air et d'un bon drainage. Choisir une zone isolée derrière une clôture ou un écran d'arbres aidera à prévenir le vandalisme et les conflits avec les voisins méfiants.

Les ouvriers ont tendance à zoomer vers le haut lorsqu'ils sortent de la colonie, donc si vous évitez de placer la ruche trop près des endroits fréquentés par les enfants, les animaux domestiques, les piétons ou la circulation - et dirigez l'entrée loin de ces zones - vos abeilles ne causeront probablement pas de problèmes. Assurez-vous que les abeilles ont accès à une source d’eau naturelle ou artificielle à proximité afin qu’elles ne se dirigent pas droit vers le robinet d’eau de votre voisin qui fuit. les abeilles utilisent de grandes quantités d'eau pour réguler la température et les niveaux d'humidité dans la ruche pendant l'été.

L'hiver est un bon moment pour commander vos abeilles et votre attirail apicole afin que vous puissiez commencer au printemps. Vous pouvez acheter du matériel d'occasion, neuf ou même le fabriquer vous-même, mais de nombreux experts recommandent aux débutants d'opter pour du neuf, car les fournitures d'occasion peuvent héberger des maladies.

Les prix varient; prévoyez dépenser environ 200 $ à 400 $ pour une ruche, de l'équipement, des outils et des médicaments, dit Blackiston. Vous pouvez commander votre premier paquet d'abeilles indemnes de maladies auprès d'un fournisseur réputé (oui, expédié par UPS ou par la poste américaine) pour environ 50 $ à 70 $ - un paquet équivaut à environ 11 000 abeilles.

Gardez à l'esprit que les abeilles sont disponibles dans une variété de types et de souches hybrides. Pour les débutants, Blackiston favorise la course italienne populaire et productive, tandis que les Robertson recommandent le doux Carniolan.

Commencez avec une ruche jusqu'à ce que vous compreniez les choses, puis envisagez de passer à deux au cours de votre deuxième année, dit Blackiston.

«Reconnaître les situations normales et anormales est plus facile lorsque vous avez deux colonies à comparer, et une deuxième ruche vous permet d'emprunter des cadres à une colonie plus forte pour compléter celle qui a besoin d'un peu d'aide.»

Garder une ruche en bonne santé

Les tâches apicoles changent tout au long de l'année et le calendrier annuel des tâches variera en fonction du lieu de résidence de l'apiculteur. «Lorsque les abeilles butinent activement le nectar et le pollen, vous inspectez vos ruches plusieurs fois au cours de la saison», explique Blackiston. «Les périodes les plus chargées se situent au début et à la fin de la saison, lorsque vous les mettez en route pour l'année (printemps) ou les mettez au lit pour l'hiver (l'automne).

Un apiculteur effectue des inspections pour déterminer la santé et la productivité de la colonie, explique Blackiston. Lorsque vous examinez les cadres, vous rechercherez des signes que la reine est vivante et pondre des œufs comme elle le devrait: couvain coiffé dans un motif compact, petits œufs blancs au bas des cellules. Selon la période de l'année, vous évaluerez également si la colonie a besoin de réserves de nourriture supplémentaires, plus d'espace de stockage de nectar, une ventilation accrue, des médicaments, des mesures de contrôle des essaims, une nouvelle reine et plus encore.

Votre colonie aura également besoin d'une protection contre les parasites, les maladies, les pesticides et les prédateurs. Le varroa, un ravageur d'Asie arrivé aux États-Unis dans les années 1980, peut détruire une colonie en quelques saisons. La couvée, une maladie bactérienne, tue les larves et les pupes, tandis que la maladie des protozoaires Nosema cible les voies intestinales des adultes. Pour lutter contre ces problèmes de santé et d'autres, les Robertson soignent leurs colonies avec des acaricides et des antibiotiques à l'automne et au printemps. Ils font passer du fil chaud autour de leurs ruchers pour protéger les ruches des ours noirs affamés de miel. D'autres prédateurs embêtants comprennent les rongeurs, les rongeurs et les ratons laveurs.

À propos de Bee Stings

Les abeilles sont essentiellement des insectes inoffensifs lorsqu'elles ne défendent pas activement leur ruche contre un intrus. Mais pour un apiculteur qui travaille avec des milliers d'abeilles par ruche, une piqûre occasionnelle vient avec le territoire. Les mauvaises nouvelles? Les piqûres d'abeilles font mal (attendez-vous à un gonflement, des démangeaisons et des rougeurs) et, pour un petit nombre de personnes, peuvent entraîner des réactions allergiques potentiellement mortelles. Lorsqu'ils sont piqués assez souvent pendant la saison, cependant, les apiculteurs comme Robertson et Blackiston rapportent qu'ils développent une tolérance et ressentent peu d'effets secondaires.

Pourtant, vous pouvez faire beaucoup pour réduire les chances d'être piqué pendant le travail de vos abeilles. «L'essentiel est d'avoir votre équipement d'abeille et de l'avoir correctement», dit Robertson, qui a récemment reçu une piqûre à l'oreille après avoir négligé de fermer complètement son voile. «Démarrez votre fumoir et avant de faire quoi que ce soit aux abeilles, soufflez une ou deux fois au fond de la ruche. Ensuite, avant d'ouvrir complètement la ruche, gonflez-les à nouveau dans le haut. Mais ne les fumez pas trop. »

Blackiston offre ces conseils supplémentaires pour vous empêcher d'irriter les abeilles et de pleurer: Essayez d'inspecter votre ruche par temps agréable pendant la journée, lorsque la plupart des abeilles butinent. Prenez votre temps et gardez vos mouvements doux et calmes - pas d'écrasement! Ayez une bonne prise sur les cadres pour ne pas les laisser tomber et éviter de provoquer d'autres vibrations dérangeantes pour les abeilles. Portez des vêtements propres et de couleur claire; les abeilles semblent ne pas aimer les fortes odeurs corporelles et les couleurs foncées. Enfin, n’excitez pas les abeilles dans une frénésie alimentaire en laissant du sirop de sucre ou du miel dans des récipients ouverts près de la ruche.

Si vous êtes zappé, retirez le dard en le grattant avec votre ongle afin d'éviter de presser plus de venin dans votre peau. Soufflez de la fumée sur le site pour couvrir la phéromone d'alarme qui peut attirer d'autres abeilles (les ouvrières ne piquent qu'une seule fois et celle qui vous a attrapé mourra bientôt). Lavez et séchez la zone et appliquez un sac de glace. Les antihistaminiques peuvent aider à soulager l'enflure et les démangeaisons. Si vous êtes piqué à la bouche ou à la gorge, si vous ressentez un gonflement dans ces zones, des difficultés à respirer ou des signes de choc, appelez le 911. Par mesure de sécurité, Blackiston garde une trousse de piqûre d'urgence EpiPen - disponible sur ordonnance - à portée de main cas un invité a une réaction allergique sévère.

Récolter le miel et les types de miel

Il n’est pas étonnant que les dieux grecs et romains aient favorisé les offrandes de miel. Allant de l'or pâle à l'ambre en passant par le brun riche, ce fluide visqueux est aussi beau et parfumé que doux. Le miel, utilisé comme édulcorant bien avant le sucre de canne blanc, est un aliment pur et naturel qui ne nécessite aucun traitement pour le rendre propre à la consommation humaine. Apprécié en tant que médecine populaire depuis l'Antiquité, le miel a des propriétés antimicrobiennes et cicatrisantes et contient également des antioxydants sains. L'année dernière, les Américains ont consommé plus de 381 millions de livres de cette ambroisie collante.

Les apiculteurs peuvent récolter le miel sous plusieurs formes, y compris le rayon - qui nécessite un équipement de ruche spécial - et en extraire, le type le plus populaire ici aux États-Unis. Après la première saison, une ruche en bonne santé peut produire de 45 à 100 livres ou plus de miel extrait chaque année, selon l'endroit où vous vivez, la météo et d'autres facteurs. Pour récolter ce trésor, vous aurez besoin d'un couteau à désoperculer pour ouvrir les rayons de cire, d'un extracteur pour essorer le miel et d'une passoire pour filtrer les morceaux de cire et autres débris. Un seau en plastique de cinq gallons avec un robinet est utile pour embouteiller le miel filtré. Les extracteurs ne sont pas bon marché (250 $ et plus), mais les apiculteurs qui ne disposent que de quelques ruches peuvent s'enregistrer pour en louer ou en emprunter une à leur association apicole locale.

Si le seul miel que vous avez essayé est le trèfle du commerce, vous serez surpris de découvrir que les miels fabriqués à partir de différentes sources de nectar ont des goûts, des couleurs et des arômes variés. Lavande au doux parfum, épilobe délicatement aromatisé, sarrasin noir: ces miels tirent leur nom des fleurs dominantes visitées par les abeilles. Les apiculteurs placent leurs ruches dans de grandes étendues de la source spécifique et récoltent le miel immédiatement après la floraison. Lorsque les abeilles récoltent le nectar d'une grande variété de plantes de nectar - comme elles le font pour la plupart des apiculteurs amateurs - la récolte qui en résulte est appelée miel de fleurs sauvages.

Les ruches des Robertson produisent des fleurs sauvages, des framboises, des épilobes, des mûres et du miel de cuisine. Ils vendent ces produits naturels de chez eux et de leur stand au marché fermier d’Olympia. Pour chaque tranche de 100 livres de miel récolté, les apiculteurs glanent un ou deux livres de cire d'abeille, que Virginia Robertson transforme en bougies à longue combustion et sans gouttes et en figurines parfumées au miel. «Je vends également beaucoup de cire à des clients qui fabriquent des pommades, du savon et des onguents», dit-elle.

Un autre produit apprécié par les apiculteurs est la propolis, la substance collante dérivée de plantes que les abeilles utilisent pour améliorer les ruches. «La propolis possède des qualités antimicrobiennes remarquables; les Chinois l'utilisent en médecine depuis des milliers d'années », explique Blackiston.

De nombreux apiculteurs obtiennent également des revenus en louant leurs abeilles pour polliniser les cultures. Avec leur corps recouvert de poils ramifiés et accrocheurs de pollen, les abeilles peuvent polliniser efficacement des centaines de plantes différentes tout en récoltant le nectar et le pollen pour l'usage de la colonie. Environ 90 cultures dans notre pays dépendent, au moins dans une certaine mesure, des abeilles pour la pollinisation, y compris les pommes, la luzerne, les myrtilles, le coton et les concombres. On estime que l'augmentation de la production agricole liée à la pollinisation des abeilles dépasse les 14 milliards de dollars par an.

Si l’art de l’apiculture vous semble un peu compliqué, surtout après avoir commencé à vous plonger dans des livres sur les abeilles et à bourdonner sur le net, ne désespérez pas. «Contactez les apiculteurs locaux. Ils sont plus qu'heureux de partager les informations dont ils disposent », déclare Virginia Robertson, qui note avec ironie que son mari néglige parfois les clients lorsqu'il discute de l'apiculture avec quelqu'un. «Les apiculteurs adorent parler des abeilles.»

Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro d'octobre / novembre 2003 de Fermes de loisirs magazine.


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