Le cas des œufs manquants


PHOTO: Johnida Dockens / Flickr

Zeus a accueilli la matinée avec un «cock-a-doodle-doo» cacophonique alors que le soleil regardait entre l'horizon à flanc de colline et une épaisse couche de couverture nuageuse. «Lève-toi et brille», gloussa-t-il. Il était temps de réveiller les poulets, alors j'ai enfilé mes bottes de boue boueuses, j'ai attrapé mon panier d'oeufs usé et me suis dirigé vers le poulailler. J'ouvris la porte de la cage et partit précipitamment le troupeau, déployant leurs ailes, désireux d'avaler autant de vers de terre qu'ils pouvaient en trouver. Lorsque j’ai vérifié les nichoirs des poules, le nombre d’œufs ne s’additionnait pas - encore une fois: huit poules, cinq œufs. Pour la deuxième semaine consécutive, trois œufs qui auraient dû être là n’étaient pas. Quelque chose n'allait pas.

De toute évidence, ces rochers barrés de Plymouth étaient des oiseaux heureux et en bonne santé. Un peu plus d'un an, ils étaient des couches fiables. Ils mangeaient des aliments biologiques pour poulets, en liberté autour de la propriété et appréciaient autant de fourrage naturel qu'ils pouvaient en trouver. Leur poulailler ultra-sécurisé empêchait les vermines voleurs d'œufs les plus rusés. Alors, où dans le monde étaient ces œufs manquants?

Pour résoudre ce mystère, j'ai demandé l'aide de Bruce Webster, chercheur en vulgarisation avicole à l'Université de Géorgie; Theresia Lavergne, spécialiste de la volaille AgCenter de l'Université d'État de Louisiane; et Phillip Clauer, spécialiste de la vulgarisation de la volaille chez Penn State Extension, qui connaissent tous une chose ou deux sur les poulets. Ces experts m'ont aidé à déterrer les indices et à en déduire la cause, tout en suggérant des moyens de remédier à la situation - à moins que Dame Nature ne soit impliquée, c'est-à-dire!

Lumière du soleil décroissante, œufs décroissants

D'octobre à février, lorsque les heures d'ensoleillement sont au plus bas, les poules ralentiront voire arrêteront de produire des œufs. C’est ainsi que leurs cycles fonctionnent naturellement et c’est la raison la plus courante pour laquelle les éleveurs de poulets trouvent des nichoirs vides.

«L'état de reproduction des oiseaux est régulé par la quantité de lumière qu'ils reçoivent chaque jour», explique Lavergne, notant que les poules ont besoin d'au moins 14 heures de lumière pour maintenir la production d'œufs. «Les poules sont stimulées à pondre des œufs lorsque la durée du jour augmente et à réduire la ponte lorsque la durée du jour diminue.»

Pour garder les filles pondeuses tout l'hiver, Clauer recommande d'utiliser des lumières artificielles pour augmenter la lumière naturelle du soleil.

«Maintenez une durée de jour constante d'au moins 14 heures par jour», dit-il. «Une lumière de 40 watts pour chaque 100 pieds carrés de coopérative est suffisante. Les lumières devraient être ajoutées le matin pour que les oiseaux puissent se percher au coucher du soleil.

Qu'est-ce qu'il y'a au menu?

Si les heures de soleil ne sont pas le problème de la production d’œufs, il est temps de chercher d’autres indices. Lavergne évoque d’abord les habitudes alimentaires des femmes. Ont-ils une alimentation équilibrée avec beaucoup d'eau fraîche et propre pour le laver?

«Il est important de fournir à vos poules une nourriture de pondeuse équilibrée sur le plan nutritionnel pour s'assurer qu'elles auront des niveaux adéquats de protéines, de calcium et d'énergie pour maintenir la production», dit-elle. «De plus, fournir des coquilles d'huîtres à vos poules aidera à conserver des coquilles d'œufs solides.»

Les poules ont besoin de beaucoup de calcium. Considérez ceci: la coquille de chaque œuf contient environ 2 grammes de calcium et le squelette de la race de ponte moderne typique contient environ 20 grammes de calcium. Chaque œuf représente 10 pour cent du calcium corporel total de la poule.

«Alors que le squelette de la poule agit comme une réserve de calcium pour répondre à la demande de production d’œufs, cette réserve s’épuise rapidement en l’absence d’une source abondante de calcium dans l’alimentation consommée par l’oiseau», explique Webster. «Dans une telle situation, la poule arrêtera de pondre.»

Les rations de pondeuses commerciales sont conçues pour être équilibrées sur le plan nutritionnel pour les poules pondeuses. Recherchez un mélange contenant 16 à 18% de protéines, selon Clauer, et vous devez faire preuve de prudence lorsque vous utilisez des compléments alimentaires. «Nourrir les grains entiers, les aliments à gratter et les restes de table entraînera un régime alimentaire des oiseaux mal équilibré», dit-il.

Poussin malade

La maladie est une autre cause de réduction de la production d'œufs.

«Les problèmes de maladie peuvent survenir dans les meilleures conditions», dit Clauer. «L'un des premiers signes de maladie est souvent une baisse de la production d'œufs. D'autres symptômes de la maladie comprennent une apparence terne et apathique, des yeux et des narines larmoyants, la toux, la mue, la boiterie ou la mortalité dans le troupeau.

Les symptômes de la maladie seront souvent présents, mais parfois ils ne le seront pas, prévient Webster.

«Si une maladie est suspectée, il est important de consulter sans tarder un vétérinaire avicole», dit-il. «Un diagnostic rapide peut permettre un traitement efficace de certaines maladies. Dans le cas de certaines maladies virulentes, comme la grippe aviaire hautement pathogène, un diagnostic rapide peut éviter les pertes de troupeaux entiers dans des régions entières et minimiser le risque de transmission zoonotique de maladies mortelles des poulets aux humains.

Pour vous protéger et protéger votre troupeau contre les maladies, introduisez judicieusement de nouveaux poulets. «Si vous souhaitez augmenter votre troupeau, achetez des poussins dans une écloserie réputée ou faites éclore certains de vos propres œufs», dit Clauer. «Les oiseaux adultes peuvent avoir l'air en bonne santé et être porteurs de maladies. Cela pose des problèmes. »

Bébé fièvre

Parfois, une poule devient couveuse, ce qui veut dire qu'elle veut élever des poussins. Elle va s'asseoir dans son nichoir douillet sur une couvée d'œufs et gronder quiconque la perturbe, parfois avec un pic aigu! Cet indice est assez clair.

«Lorsque cela se produit, ils arrêtent de pondre des œufs», dit Webster. «Ils sont plus susceptibles de devenir couveuse s'ils sont autorisés à accumuler des œufs dans un nid. Le problème est le plus répandu au printemps, à la lumière du jour, car les poules entrent en production en raison des effets stimulants de l'augmentation de la durée du jour.

Pour éviter ce problème, Webster conseille de collecter des œufs au moins une fois par jour.

«La collecte quotidienne des œufs est également une pratique importante pour préserver la sécurité et la qualité des œufs destinés à la consommation humaine», a-t-il ajouté. «Si vos installations de logement le permettent, les poules peuvent être déplacées périodiquement dans différents quartiers d'habitation pour interrompre leur attachement à des sites de nidification spécifiques.»

Vieillir gracieusement

Une poule peut vivre de nombreuses années - 8 à 10 ou plus, en fait - mais à mesure que les poules vieillissent, elles finissent par perdre leur capacité à produire des œufs.

«Les poules peuvent pondre efficacement pendant deux cycles de ponte», explique Clauer. «Après deux ou trois ans, cependant, de nombreuses poules perdent leur productivité. Cela varie considérablement d'un oiseau à l'autre. Les bonnes couches pondront environ 50 à 60 semaines par cycle de ponte. Entre ces cycles, ils seront interrompus par une période de repos appelée mue. Les pondeuses plus pauvres et les poules plus âgées mueront plus souvent et pondront moins. »

Pour garder une trace de l'âge de vos poules, les experts recommandent de boucler une bande de jambe de couleur différente sur chaque poulet en fonction du moment où il a été introduit dans le troupeau. «Il n’est pas inhabituel pour un propriétaire de troupeau de garder plusieurs générations d’oiseaux et de perdre la trace de l’âge de certaines poules», dit Webster.

Maman mue

Les températures automnales plus fraîches et les heures d'ensoleillement en baisse déclenchent souvent la mue des poules, c'est-à-dire lorsqu'elles perdent leurs vieilles plumes et en cultivent de nouvelles. Vous saurez quand la mue se produit; vos poulets ressembleront à de petits plumeaux échevelés avec des taches et un plumage nus à divers stades de repousse. Les poules ne peuvent pas muer et pondre des œufs simultanément, dit Webster, donc la production d’œufs s’arrête lorsque ces plumes volent.

«Après qu'une poule a produit des œufs pendant plusieurs mois, elle est de plus en plus susceptible de muer», dit-il. «La mue et la production d'œufs ne sont pas compatibles l'une avec l'autre, donc lorsque la mue se produit, la production d'œufs cesse. Le reste de la ponte permet à la poule de restaurer son état de plumage en perdant ses vieilles plumes et en en cultivant de nouvelles. Dans le même temps, l’appareil reproducteur de la poule est rajeuni, ce qui lui permet d’augmenter son taux de production d’œufs et de produire des œufs de meilleure qualité lorsqu’elle recommence à pondre. »

La mue est un phénomène naturel, donc ça va arriver. Quand cela dépendra si vous gardez vos femmes sous une lumière artificielle pendant l'hiver.

«Sous des durées de jour naturelles, la mue a tendance à coïncider avec le changement de saison, de sorte que les poules muent à l'automne après avoir cessé la production d'œufs en raison de jours plus courts», explique Webster. «Dans ces conditions, il est normal que toutes les poules d'un troupeau cessent de produire et muent plus ou moins de manière synchronisée. Cependant, si un éclairage artificiel est fourni, une poule peut muer à tout moment de l'année et ne pas être synchronisée avec les autres poules. Si cela se produit, elle devrait retourner pondre dans plusieurs semaines.

Poules non zen

Le stress affecte également les cycles de ponte de vos poules. Les situations fragmentaires qui pourraient effrayer vos femmes incluent tout déplacement, manipulation, changement environnemental ou menace de prédateur, dit Clauer. Prévenez ces facteurs de stress courants si possible.

  • Réfrigérer: Les poulets ne supportent pas bien les conditions humides et les courants d'air. «Évitez une exposition excessive aux conditions humides et aux courants d'air pendant les mois les plus froids», dit Clauer.
  • Chaleur excessive: Si les températures sont chaudes, assurez-vous qu'ils ont accès à de l'ombre et à beaucoup d'eau propre et fraîche.
  • Parasites: Si vous soupçonnez des parasites externes ou internes, faites diagnostiquer et traiter vos oiseaux.
  • Manipulation ou déplacement: Limitez tout déplacement ou manipulation inutile. «Changer de coq ou changer la population de l’enclos perturbera également l’ordre hiérarchique», dit Clauer. «Cela pourrait causer un stress social temporaire dans votre troupeau.
  • La frayeur: Limitez les bruits forts et le mouvement des enfants, des chiens, du bétail et des véhicules autour de votre troupeau pour éviter d'effrayer les poules.
  • Prédateurs: Les lynx roux ou les ratons laveurs curieux peuvent stresser les poules, alors renforcez votre enclos pour qu’elles soient à l’abri des prédateurs.

Henpecking dans le poulailler

Trop de poules et pas assez de places de nidification peuvent également causer des problèmes de production d'œufs, note Clauer. Les poules autoritaires peuvent picorer les œufs ou chasser les autres des nichoirs, les forçant à pondre ailleurs. Certains peuvent goûter les œufs et commencer à les casser et à les manger.

«Si la production d'œufs diminue, vous devrez peut-être envisager la possibilité que des prédateurs consomment les œufs, mangent des œufs par les poules elles-mêmes ou cassent des œufs», explique Lavergne. «Les poules peuvent aussi cacher les œufs si elles peuvent courir librement.»

Free-Rangers

Avec l'énigme toujours perplexe, j'ai examiné ces indices d'experts et j'ai réalisé que Lavergne avait la réponse: Mes trois fauteurs de troubles en liberté m'avaient envoyé sur ma propre chasse aux œufs de Pâques! Il s'avère que les poules pondaient leurs œufs dans leurs propres nids, sous un pont nouvellement construit, loin de leur poulailler.

Le mystère était résolu!

Après avoir été un peu convaincus - et les laisser sortir de leur poulailler à midi plutôt qu'au lever du soleil - je les ai ramenés dans leurs nichoirs. Comme la plupart des poules pondent le matin, elles n'avaient pas d'autre choix que d'utiliser ce qu'il y avait dans leur enclos.

Les œufs manquants peuvent être un mystère, mais il peut être résolu avec un peu de recherche… et en pensant comme un poulet.

Cet article a été initialement publié dans le numéro de mai / juin 2016 dePoulets.


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