Le rôle crucial des abeilles infirmières


PHOTO: Kristina Mercedes Urquhart

La femelle abeille joue de nombreux rôles dans le système de la colonie tout au long de sa vie. Généralement appelée abeille ouvrière, nous la connaissons surtout dans son rôle de butineuse: l'abeille que nous voyons dans le jardin, flottant de fleur en fleur, ramassant du pollen et du nectar. Nous savons aussi qu'il y a des ouvriers qui ventilent le nectar pour faire du miel, qui enlèvent les morts et nettoient la ruche, et qui gardent l'entrée pour protéger la colonie des intrus. Son travail est sans fin et infatigable. Le rôle de l’ouvrier en tant que nourrice, qui s’occupe des petits de la colonie, ou ce que nous appelons collectivement larves et pupes: la couvée, est de la plus haute importance.

Prendre soin de la couvée

Les larves à tous les stades de développement nécessitent des soins, notamment une protection, des examens et une alimentation spéciale. Au fur et à mesure que les œufs éclosent et que la larve mûrit, les abeilles nourricières nourrissent les jeunes en croissance d'un mélange spécial appelé pain d'abeille, une substance qui se compose de miel et de pollen combinés, en partie, avec une enzyme spéciale sécrétée par leur propre corps appelée gelée royale.

Les abeilles nourrices ont tendance à produire des larves pendant un total de huit jours - au terme desquelles les larves sont couvertes dans leurs cellules - et pendant ce temps, chaque larve est visitée environ 1 300 fois par jour par des abeilles nourrices. Le temps que chaque infirmière passe avec un bébé varie selon la raison de la visite. Certaines tétées sont plutôt rapides, quelques secondes seulement, selon son âge, tandis que les examens de la larve en développement prennent un peu plus de temps. Des études ont montré que les larves privées de nourriture sont traitées plus rapidement que d'autres, ce qui suggère qu'il pourrait y avoir un «signal de faim» que les larves communiquent aux infirmières. Ces études ont également noté que les larves privées de nourriture font l'objet d'inspections plus longues.

La responsabilité des abeilles nourrices est envers toutes les castes et tous les sexes des abeilles; bien sûr, la majorité des larves en développement qu'ils ont tendance à être sont des couvées d'ouvrières, avec une ruche saine atteignant des populations de dizaines de milliers. Mais les infirmières s'occupent également du couvain de bourdons (il peut y en avoir plusieurs centaines dans une ruche donnée) et des reines en croissance. Élever des reines est beaucoup moins fréquent que d’élever des ouvrières, mais tout aussi critique, car nous savons que la capacité de la reine à pondre des œufs et à nourrir la prochaine génération d’ouvrières est le seul moyen pour la ruche de survivre.

Changer de carrière

Une fois une abeille nourrice, pas toujours une abeille nourrice, cependant. Toutes les abeilles d'une ruche ont un travail et le rôle d'infirmière est généralement attribué aux plus jeunes abeilles de la colonie. À l'éclosion, une abeille nouveau-née nettoie sa cellule d'élevage et commence ses tâches d'allaitement. Finalement, cette même abeille mûrit et passe à d'autres tâches ménagères: c'est peut-être la construction d'un peigne ou le scellement de fissures avec de la propolis. Peut-être que c'est enlever les morts, attiser le nectar (c'est-à-dire faire du miel) ou stocker le pollen que les travailleurs apportent du champ.

Le travail à effectuer à l'intérieur d'une ruche d'abeilles ne cesse jamais. Il y a un rôle à remplir, et chaque abeille fait son propre poids au sein de sa colonie.


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